Претендентов стало меньше

Спорт
№2 (925)
Photo ESPN

По мере приближения плей-офф, все больше приходилось склоняться к мысли, что НФЛ получит нового чемпиона. Действующие обладатели высшего титула «Балтимор рэйвинс» во многих матчах розыгрыша ничем  не напоминали прошлогодних триумфаторов. После ухода в отставку многолетнего лидера Рэнди Льюиса, их прославленная оборона порой выглядела беспомощной. На финише регулярного сезона в активе «Воронов» было всего лишь восемь побед, и столько же поражений. Такая жалкая статистика не позволила им пробиться в кубковый раунд и 2 феврала поклонники американского футбола будут чествовать новых обладателей Кубка Ломбарди.    

 
В этот раз в плей-офф вышли пять команд, пока не познавшие вкус победы: «Цинциннати бенгалс», «Сан-Диего чарджерс», «Филадельфия иглс», Каролина пэнтерс» и «Сиэтл сихокс». Остальные семь претендентов принимали почетный трофей. Чаще других это делали «Сан-Франциско-49» - пять титулов при одном поражении в «Супер-Боул».  Год назад «Найнерс» проиграли главный матч сезона «Рэйвинс» (31:34). Матч, вошедший в историю, как «Харбо-Боул», в этот раз уже не повторится. Балтиморцы под началом Джона Харбо уже завершили сезон. А его брат Джим Харбо предпринимает очередную попытку завоевать первый в своей тренерской карьере титул, и очень надеется на своих «Найнерс».  


Один шаг уже сделан: в первом круге команда из Сан-Франциско обыграла «Пакерс» на арене «Лэмби-Филд», которую игроки называют «Тундрой». Грин-Бэй – самый северный город НФЛ и играть здесь зимой невероятно сложно. В этот раз мороз стоял ужасный: термометр показывал минус 5 по Фаренгейту (до минус 20 по Цельсию). А историки сообщили, что в списке самых холодных “футбольных” дней начиная с 1959 года, прошлое воскресенье заняло седьмую строку. 


Но, несмотря на непогоду, игрокам и зрителям было не до холода. На поле, как и на трибунах, было  «жарко». Победителя напряженного матча назвал филд-гол, который на последних секундах матча реализовал киккер «Найнерс» Фил Доусон – его удар с 24 ярдов был точен. Джим Харбо не смог удержаться и сломя голову побежал поздравлять Фила и других подопечных. Команда из Сан-Франциско в третий раз подряд вышла в полуфинал Национальной конференции в течение последних трех лет. Много лестных слов заслуживает квотербек «Найнерс» Кевин Каперник (позже он признался, что в такую холодную погоду играл впервые в жизни). С января прошлого года «Пакерс» трижды проигрывали команде из Сан-Франциско, и трижды они не смогли закрыть Каперника. Он сделал точных пасов на общую протяженность 227 ярдов, одна передача привела к тачдауну, и один раз он убежал с мячом на 42 ярдов. Доусон забил  первый победный филд-гол в плей-офф после 14 лет, проведенных в Кливленде. В 2003 году он принес победу местным «Браунс» в матче с «Питсбург стилерс». 


Другим героем первого раунда специалисты признали квотербека «Индианаполис колтс» Эндрю Лака, который помог своей команде вырвать победу у «Канзас-Сити чифс» в невероятном по накалу «триллере» - 45:44. Причем «Колтс» проигрывали на своем поле после первой половины со счетом 10:31. В начале третьей четверти разрыв увеличился до 28 очков в пользу гостей (38:10). Четыре передачи квотербека Алекса Смита привели к тачдаунам (он сделал 30 точных передач в 46 попытках на 378 ярдов). ... Даже самые опытные эксперты в такой ситуации не могли предсказать победу «Колтс». Но именно это и случилось. В игре «Чифс» неожиданно произошел провал. Только после этого все вспомнили о спаде в игре подопечных Энди Реда в ходе регулярного розыгрыша, когда после побед в десяти стартовых матчах подряд, они проиграли пять из шести заключительных встреч. 


Эндрю Лак (он провел лучший матч за два года в НФЛ) с партнерами, буквально стали разрывать на части оборону гостей и отыграли дефицит. Квотербек сделал 29 точных передач в 45 попытках на общую протяженность 443 ярда, четыре из которых завершились тачдаунами. При этом только три его паса были перехвачены. Последний занос мяча в городок соперников сделал Ти.Джей. Хилтон, пронесший мяч в 13 попытках на 224 ярда, два из которых привели к тачдаунам – новый клубный рекорд. «Чифс» к концу встречи потеряли из-за травм четырех ключевых игроков, в том числе и раннинбека Джамала Чарльза, претендовавшего на титул самого ценного игрока. Алекс Смит провел один из своих лучших матчей, но Эндрю Лак затмил его и одержал первую победу в плей-офф в качестве квотербека «Колтс». 


Надежды поклонников «Цинциннати бенгалс» на долгожданную победу в плей-офф останутся мечтой еще как минимум на год, из-за ошибок их квотербека Энди Далтона. Две его передачи соперники перехватили, еще дважды мяч теряли его партнеры, и в итоге домашнее поражение от «Сан-Диего чарджерс» - 10:27. В плей-офф «Бенгалс» не удается выигрывать с 6-го января 1991 года. Далтон пока сыграл три матча в плей-офф, и все три завершились поражением его команды. А шесть пасов квотербека были перехвачены. И это заставляет задуматься: «Может «Бенгалс» надо сменить квотербека, чтобы продвинуться в плей-офф?». Но главный тренер команды Марвин Льюис  заявил, что не сомневается в будущем Далтона в клубе. Однако контракт Далтона заканчивается через год и, возможно, что владелец «Бенгалс» все же захотят выбрать нового квотербека на драфте и устроить между ним и Далтоном состязание за право возглавить нападение команды в будущем.


«Нью-Орлеанс сайнтс» наконец избавились от «проклятия» поражений в играх на чужом поле.


Шейн Грахам  точно выполнил филд-гол с 32 ярдов и принес первую в истории команды гостевую победу в плей-офф – 26:24. С таким счетом «Сайнтс» выиграли у «Филадельфия иглс». Похвалы заслуживают, в первую очередь, защита и раннинбеки. Квотербек Дрю Бриз на открытой арене в холодную погоду был не так хорош. Он позволил «Иглс» дважды перехватить его пасы в первой половине матча. Но после большого перерыва заиграл намного уверенней и выдал 10 точных передач в 12 попытках на 153 ярда. Один пас привел к тачдауну. 


Обороне «Сайнтс» пришлось нелегко, они потеряли из-за сотрясения корнербека Кинана Льюиса. Во второй половине гости позволили «Иглс» набрать 17 очков. В поражении хозяева могут винить только  себя: в этом матче им многое не удавалось.


А когда Грахам реализовал решающий филд-гол, на табло горела единичка.